04/06/01

Nota de la Fundación ANTAMA

“Confiamos en ganar la batalla del Arroz Dorado, a pesar de las dificultades”

Salim Al-Babili, co-descubridor del Arroz Dorado, una variedad genéticamente modificada para producir provitamina A, presentó en Toledo su proyecto en el marco del VI Encuentro de Biología Molecular

 (Madrid, 1 de junio 2001). Sirio de nacimiento, y alemán de adopción, Salim Al-Babili, investigador de la Universidad de Friburgo (Alemania) y co-inventor del Arroz Dorado (Golden Rice), presentó este innovador descubrimiento en el VI Encuentro de Biología Molecular. Este ciclo de conferencias, celebrado en Toledo, ha sido patrocinado por la Universidad de Castilla La-Mancha con la colaboración, entre otras instituciones, de la Fundación Antama.

Coordinado por Carmen Fenoll, catedrática de Biología Vegetal en esta Universidad, en este encuentro, que comenzó el pasado día 31 y finaliza mañana sábado, han participado más de 200 destacados investigadores nacionales y extranjeros para compartir sus descubrimientos en mejora genética vegetal.

La participación de Salim Al-Babili fue una de las más representativas del Encuentro, ya que el Arroz Dorado es el primer organismo modificado genéticamente en el que se ha conseguido expresar betacaroteno, promotor de la vitamina A, y la primera variedad vegetal creada para luchar contra la falta de vitamina A en los países en desarrollo. Unos 500.00 niños se quedan ciegos cada año en todo el mundo por falta de vitamina A y alrededor de un millòn de menores de dos años mueren por esta misma causa. 

Entre las dificultades encontradas por el equipo del doctor Al-Babili, además de las puramente tecnológicas, destaca la controversia que suscita la Biotecnología en la opinión pública “la Unión Europea ha decidido retirar los fondos destinados a este proyecto. Creemos que ha sido así porque apoyar los organismos modificados genéticamente no es políticamente correcto. A pesar de estas dificultades, y de la oposición de grupos ecologistas con Greenpeace, confiamos en que el proyecto salga adelante”.

Según Salim Al-Babili, otra de las dificultades que encontraron durante su investigación fue liberar del “peso” de las patentes al Arroz Dorado, para que pueda ser vendido a los agricultores de los países en desarrollo a igual precio que el maíz convencional. “Gracias a la colaboración de Syngenta, cualquier agricultor que obtenga unos beneficios menores de 10.000 dólares anuales podrá comprar el Arroz Dorado al mismo precio que el resto de variedades de arroz.”. 

Aunque ningún científico español ha participado en el proyecto del Arroz Dorado, el doctor Al-Babili comentó que “nuestras investigaciones se han apoyado en los estudios sobre los carotenos que ha desarrollado el laboratorio del doctor Albert Coronat, de la Universidad de Barcelona”.


La historia del Arroz Dorado:

Vitamina A para los países en desarrollo  

El arroz Dorado, Golden Rice, auspiciado por la Fundación Rockefeller y la UE y desarrollado por Ingo Potrykus y Peter Beyer, es el primer organismo modificado genéticamente destinado a incrementar los aportes de vitamina A de las poblaciones que más lo necesitan. Salim Al-Babili, catedrático de la Universidad de Friburgo y miembro del equipo de Peter Beyer, ha tenido un papel muy destacado en el desarrollo de esta variedad de arroz modificado.

 Qué es el Arroz Dorado

 El Arroz Dorado es un arroz modificado genéticamente para acumular en su embrión betacaroteno y otros carotenos, que son precursores de la vitamina A. Este betacaroteno “extra” es el que le otorga un característico y peculiar color dorado, y da origen a su nombre. Este arroz acumula 1.6 miligramos/kilogramo de provitamina A.

 Quiénes lo han desarrollado

 Ingo Potrykus, investigador  del Instituto de Tecnología Suizo, ha dedicado toda su vida a desarrollar nuevos sistemas para la mejora genética del arroz y otras especies vegetales. Peter Beyerse dedica a la biología molecular de plnatas en la Universidad de Friburgo (Alemania). Salim Al-Babili, miembro del equipo de investigación de Peter Beyer en la Universidad de Friburgo y presente hoy en la VI Reuniónde Biología Molecular de Plantas que organiza la Universidad de Castilla-La Mancha en Toledo estos días, también ha jugado un papel destacado en el desarrollo del Arroz Dorado.

 Quiénes lo han financiado

 La tecnología que ha permitido la creación del Arroz Dorado ha sido financiada por la Fundación Rockefeller, el Instituto Federal Suizo de Tecnología (Zurich), el programa Biotech de la Comunidad Europea y la Oficina Federal Suiza de Educación y Ciencia.

 Para qué sirve

 El Arroz Dorado pretende aportar vitamina A “extra” a las poblaciones que no consumen la suficiente cantidad de esta vitamina imprescindible en su dieta diaria. De este modo, el Arroz Dorado contribuirá paliar la avitaminosis en los países en vías de desarrollo.

 La falta de vitamina A en la población infantil tiene graves consecuencias. Se estima que cada año alrededor de 500.000 niños en todo el mundo pierden la vista a causa de esta enfermedad, que se manifiesta en el Sudeste de Asia y ciertas áreas de África y Latinoamérica. En todas estas zonas, el arroz es un alimento básico.

 Según datos facilitados por UNICEF, alrededor de 124 millones de niños no consumen los niveles recomendados por la FAO de vitamina A. El aumento de esta vitamina en la dieta infantil podría prevenir entre uno y dos millones de muertes al año de niños menores de cuatro años y unas 500.000 muertes de niños que superan esta edad.

 Breve historia del Arroz Dorado. Del germen a la semilla del proyecto.

 1990- El programa de Biotecnología de la Fundación Rockefeller organiza una sesión en forma de “tormenta de ideas” con el interés de aplicar los avances de la Biotecnología para contribuir a la mejora de la alimentación de los países en desarrollo.

 En aquella reunión se conocieron los dos padres del Arroz Dorado, Potrykus y Beyer, y surgió la voluntad de iniciar este proyecto. A pesar del gran reto científico que planteaba, ya que por primera vez se pretendía introducir una ruta metabólica completa (es decir, varias proteínas que actúan consecutivamente para transformar un sustrato en el producto final útil) en una planta, sus potenciales beneficios eran tan importantes que se decidió intentarlo.

 1998- Tras varios años de experimentos infructuosos, se consigue incluir betacaroteno en el endospermo, la parte del embrión que nutre a la planta, de cada grano de arroz.

 La barrera de las patentes

 Una vez desarrollado el Arroz Dorado, sus creadores se dieron cuenta de que para desarrollar el Arroz Dorado se habían empleado 70 patentes pertenecientes a 32 empresas y universidades. Se presentaba un problema complejo, ya que el objetivo de sus creadores era donar el Arroz Dorado de forma desinteresada a los países en desarrollo.

 A pesar de la sensación de fracaso inicial que embargó a Potrykus, como él mismo ha reconocido, finalmente se dio cuenta de que había podido disponer de la información necesaria para sacar adelante el proyecto del arroz dorado gracias a que los datos con los que contó eran públicos al estar protegidos por el derecho de patentes.

 Finalmente, Potrykus y Beyer llegaron a un acuerdo con Zeneca (hoy Syngenta) para solucionar el problema. Syngenta se comprometía a conseguir la donación gratuita de todas las patentes que había necesitado el Arroz Dorado a cambio de poder comercializarlo exclusivamente en los países industrializados. De este modo se hacía realidad el sueño de sus creadores: disponer de un arroz modificado genéticamente útil, seguro, y “libre”.

 Un inconveniente inesperado. La oposición de Greenpeace

 Una vez superadas las barreras científicas y legales, los creadores del Arroz Dorado se encontraron  con la oposición a este proyecto de algunas organizaciones ambientalistas como Greenpeace.

 Según un artículo publicado por Ingo Potrykus en la revista Plant Phisiology hace unos meses, “el Arroz Dorado satisface todas las exigencias expresadas por las organizaciones críticas con los OGMs e imprescindibles para su aceptación de la Biotecnología como una tecnología de futuro”. Es decir:

èNo es posible desarrollar el carácter, es decir, obtener el incremento de vitamina A, con la tecnología convencional.

èSatisface una necesidad urgente de forma complementaria a otras soluciones tradicionales.

èPresenta una solución sin costes añadidos y sostenible sin necesitar de otras fuentes.

èBeneficia  a los países en desarrollo.

èSe dará a los agricultores libre de cargos.

èSe puede resembrar con la cosecha sobrante.

èNo reduce la biodiversidad agrícola.

èNo afecta a la biodiversidad natural.

èNo tiene efectos adversos sobre el medio ambiente.

èEs inocuo para la salud

èEl Arroz Dorado no ha sido desarrollado ni por ni para la industria.

Según Potrykus, “la oposición de grupos ambientalistas con Greenpeace a la cabeza, se debe a razones políticas y no ambientales o de salud humana”.

Por qué Greenpeace no ve útil el Arroz Dorado. Qué propuso a cambio

Las razones de Greenpeace para rechazar el Arroz Dorado son éstas, según Potrykus:

 - Una persona debería comer 9 kilos de Arroz Dorado para satisfacer sus necesidades de vitamina A.

- El Arroz Dorado no soluciona el problema de la pobreza en los países de desarrollo. Por ello hay que solucionar los problemas de raíz, mejorando la dieta de estas personas  y proporcionándoles suplementos vitamínicos. El aceite de palma también puede ser una buena alternativa.

 - Las empresas serán las principales beneficiarias del proyecto, ya que pretenden que el Arroz Dorado sirva para mejorar la imagen de las plantas modificadas genéticamente.

- El Arroz Dorado supone un riesgo para la salud y el medio ambiente.

 La respuesta de los creadores del Arroz Dorado. Los cálculos de Potrykus.

 - Dosis diaria recomendada de vitamina A según la FAO:  1,8 miligramos/día . El Arroz Dorado contiene 1,6-2 miligramos/ kilo de vitamina A.  Un niño que se alimentase exclusivamente de Arroz Dorado debería ingerir unos dos kilos al día.

 Sin embargo, hay dos premisas que rebajan esta cifra:

El 30% de la cantidad de vitamina A recomendada por la FAO ya resulta suficiente para combatir la ceguera infantil. (0,76 miligramos / día).

Las poblaciones de los países en desarrollo no se alimentan exclusivamente de arroz, por lo que, finalmente, la cantidad de Arroz Dorado necesaria para prevenir la falta de vitamina A rondaría los 300 gramos diarios.

- Presente y futuro del Arroz Dorado

 Varias muestras de Arroz Dorado están siendo desarrolladas y estudiadas desde el pasado mes de enero por el Instituto Internacional del Arroz (IRRI). El IRRI, el centro de investigación del arroz más importante del mundo, se encuentra en la localidad filipina de Los Baños, y tiene delegaciones en otros once países. Para su director general, el doctor Ronald Cantrell, “la llegada de estas muestras a nuestro laboratorio supone un paso muy significativo en el desarrollo del Arroz Dorado aplicado a nuestras variedades de arroz autóctonas para que finalmente puedan ser utilizadas por los agricultores de los países en desarrollo”.

El desarrollo de este arroz será posible gracias a las donaciones de la tecnología necesaria llevadas a cabo por varias compañías: Syngenta, Bayer, Monsanto y Orynova. El Arroz Dorado estará disponible de forma gratuita para cualquier país en desarrollo interesado en estudiarlo.

Para facilitar la llegada del Arroz Dorado a los países en desarrollo se ha establecido un Consejo Humanitario del que forman parte varias instituciones públicas y privadas. El principal objetivo de este Consejo es hacer asequible de forma gratuita cualquier invención relacionada con el Arroz Dorado  para ofrecercérsela a todas las instituciones que la necesiten  con las máximas garantías de calidad y seguridad.

Por otro lado, se asegurará de que la investigación del Arroz Dorado  no se aparta de sus fines iniciales solucionar la deficiencia en vitamina A de los países en desarrollo, y apoyará a aquellas instituciones interesadas en estudiar las posibilidades del Arroz Dorado. Para ello facilitará y compartirá información sobre estas investigaciones en diferentes partes del mundo.

 

 

 


Con la excepción de las disposiciones legales, está expresamente prohibida la reproducción y redifusión sin nuestro permiso expreso de todo o parte del material contenido en esta web, incluyendo como tal la hipervinculación en páginas de marcos.